Los números cuánticos son valores numéricos que indican las características de los electrones de los átomos, sobre la base de la teoría cuántica y la ecuación de Schrödinger, las cuales sustentan el modelo atómico más aceptado y utilizado en los últimos tiempos. Los números atómicos más importantes son cuatro:

  • Número Cuántico Principal (n ). Indica en qué nivel se encuentra el electrón, y el tamaño de la nube electrónica. Puede tomar valores enteros positivos a partir de 1.
  • Número Cuántico Secundario, Azimutal o de Momento Angular (l ). Indica en qué subnivel se encuentra el electrón, y la forma de la nube electrónica. Toma valores desde 0 hasta (n - 1).
  • l = 0    orbital "s"  (sharp)
  • l = 1    orbital "p"  (principal)
  • l = 2    orbital "d"  (diffuse)
  • l = 3    orbital "f"   (fundamental)
  • l = 4    orbital "g"
  • l = 5    orbital "h"
  • l = 6    orbital "i"

 

  • Número Cuántico Magnético (m). Indica las orientaciones posibles de los orbitales magnéticos en el espacio, los orbitales magnéticos son las regiones de la nube electrónica donde se encuentran los electrones. Toma valores desde -l hasta l, incluyendo cero.
  • Número Cuántico de Spin (s). Indica el sentido de rotación en el propio eje de los electrones en un orbital. Puede tomar valores de -1/2 ó 1/2.
    De esta manera entonces se puede determinar el lugar donde se encuentra un electrón determinado, y los niveles de energía del mismo, esto es importante en el estudio de las radiaciones, la energía de ionización, así como de la energía liberada por un átomo en una reacción.